¿Qué es el trazado de rayos y por qué es la próxima gran novedad en la tecnología de juegos?

En la conferencia Nvidia de este año, la compañía abrió el telón de su nueva línea de tarjetas gráficas, llamada RTX 20XX. La compañía prometió que estas tarjetas revolucionarían la forma en que funcionan los gráficos en los juegos durante la próxima década o más, y el secreto de por qué esto se puede encontrar en el cambio del apodo “GTX” a “RTX”. La “r” en RTX ahora significa “trazado de rayos”, una tecnología que ha sido parte de la industria de los efectos visuales durante años, pero que finalmente ha dado el salto a los juegos, gracias a algunos sistemas inteligentes de inteligencia artificial detrás de escena.

Pero, ¿qué es exactamente el trazado de rayos y por qué es tan importante para el futuro de los juegos?

Cómo funciona la luz en los juegos de hoy

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Para comprender qué es el trazado de rayos, primero debe saber cómo funciona la luz en el mundo real. Cuando una fuente proyecta un haz, o “rayo” en este caso, de luz sobre una superficie, esa superficie puede hacer una de estas cuatro cosas con ella: absorberla, reflejarla, refractarla o hacerla fluorescente. La diferencia en estas cuatro acciones dictará cómo se ve un objeto bajo una fuente de luz particular.

Normalmente, pedirle a una computadora que simule estos cuatro estados y su reacción a una fuente de luz es una tarea que requiere una gran cantidad de recursos, lo que significa que los desarrolladores de juegos tienen que encontrar una solución más barata para falsificar el mismo resultado. Durante años, los juegos en 3D han utilizado un poco de trampa para hacer que la luz parezca que rebota orgánicamente en un objeto mediante una técnica conocida como “rasterización”.

La rasterización convierte objetos 3D en píxeles 2D y procesa esa luz de esa manera, y luego completa los detalles faltantes con sombreadores. Esto es lo suficientemente bueno para las consolas y la mayoría de los juegos de PC, pero a medida que nos acercamos al ámbito de los juegos 4K, las mismas técnicas de iluminación que hemos usado durante años simplemente no soportan el mismo nivel de escrutinio.

Ray Tracing: una introducción

Aquí es donde entra el trazado de rayos. Como mencionamos en la sección anterior, los estudios de efectos visuales han utilizado el trazado de rayos durante años en las grandes películas de Hollywood, pero esto se debe solo a que, a diferencia de los gráficos en tiempo real, Hollywood tiene el lujo de poder enviar sus efectos a lo que se conoce como una “granja de renderizado” y pasan horas, días e incluso a veces semanas renderizando la iluminación de una sola escena.

Los juegos interactivos deben poder producir estos mismos efectos de iluminación en un entorno dinámico y cambiante, por lo que hasta ahora la tecnología estaba reservada exclusivamente para películas debido a la alta demanda de potencia de procesamiento. Sin embargo, con el lanzamiento de las tarjetas RTX, Nvidia dice que gracias a una inteligente integración de IA, finalmente ha llegado la era del trazado de rayos en tiempo real, y se ve mejor de lo que cualquiera de nosotros podría haber esperado.

El trazado de rayos simula todos los aspectos de la fuente de luz y sus propiedades de refracción a medida que ocurren en 3D. Esto crea una escena de aspecto mucho más natural y realista y acerca los gráficos de los juegos mucho más al fotorrealismo que esperamos de nuestras películas favoritas. Dicho esto, las únicas tarjetas que podrán ejecutar juegos habilitados para ray trace (como Battlefield V) son la línea de tarjetas RTX de Nvidia y la próxima línea Vega de AMD.

El trazado de rayos tiene el potencial de cambiar la forma en que vemos los juegos para siempre, y la implementación a gran escala de la tecnología que lo hace funcionar está a solo unos pocos meses de distancia.

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